kourdistoportocali.comNews DeskΑποκάλυψη New York Times> Απάτες δισεκατομμυρίων δολαρίων από τα προγράμματα ανακούφισης για την Covid-19 στις ΗΠΑ

Γράφει ο David A. Fahrenthold

Αποκάλυψη New York Times> Απάτες δισεκατομμυρίων δολαρίων από τα προγράμματα ανακούφισης για την Covid-19 στις ΗΠΑ

Σε μία περίπτωση, 29 πολιτείες κατέβαλαν επιδόματα ανεργίας στο ίδιο άτομο. Ένας άλλος πήρε 10 δάνεια για 10 ανύπαρκτες επιχειρήσεις ανακαίνισης μπάνιου, χρησιμοποιώντας τη διεύθυνση email ενός καταστήματος με μεξικάνικο φαγητό...

Εν μέσω της πανδημίας, η αμερικανική κυβέρνηση μοίρασε επιδόματα ανεργίας σε έγκλειστους, ανύπαρκτους ανθρώπους και νεκρούς. Έστειλε επίσης χρήματα σε «αγροκτήματα» που αποδείχτηκε ότι ήταν μπροστινές αυλές σπιτιών με δυο-τρεις πορτοκαλιές και πλήρωσε άτομα που ήταν στη «μαύρη λίστα πληρωμών» της κυβέρνησης. Επίσης έδωσε δάνεια σε 342 άτομα που υπέγραψαν με το όνομά «άγνωστος».

Από τον David A. Fahrenthold/New York Times

Καθώς ο κορωνοϊός έκλεινε τις επιχειρήσεις και ανάγκαζε ανθρώπους να εγκαταλείπουν την εργασία τους, η αμερικανική ομοσπονδιακή κυβέρνηση μοίρασε πακτωλό χρημάτων ανακούφισης σε προγράμματα που στόχευαν να βοηθήσουν τους νέους ανέργους και να ενισχύσουν την οικονομία. Την οικονομική στήριξη των περίπου 3,1 τρισεκατομμυρίων δολαρίων ενέκρινε ο πρώην πρόεδρος Donald Trump το 2020, ακολουθούμενη από ένα πακέτο 1,9 τρισεκατομμυρίων δολαρίων που υπεγράφη σε νόμο το 2021 από τον Πρόεδρο Biden.

Ωστόσο, όλα αυτά τα δολάρια δόθηκαν με ελάχιστη επίβλεψη. Το αποτέλεσμα: Μια από τις μεγαλύτερες απάτες στην αμερικανική ιστορία, με δισεκατομμύρια δολάρια που κλάπηκαν από χιλιάδες ανθρώπους, συμπεριλαμβανομένου ενός ερασιτέχνη που καυχιόταν για την εγκληματική του δράση στο YouTube. Τώρα, οι εισαγγελείς προσπαθούν να βρουν τα λεφτά.

Σήμερα εργάζονται 500 άτομα σε υποθέσεις απάτης της περιόδου της πανδημίας στα γραφεία 21 γενικών επιθεωρητών, καθώς και ερευνητές από το FBI, τη Μυστική Υπηρεσία, την Ταχυδρομική Υπηρεσία Επιθεώρησης και την Υπηρεσία Εσωτερικών Εσόδων. Η ομοσπονδιακή κυβέρνηση έχει ήδη κατηγορήσει 1.500 άτομα για εξαπάτηση όσον αφορά τα προγράμματα βοήθειας κατά την περίοδο της πανδημίας και περισσότερα από 450 άτομα έχουν καταδικαστεί μέχρι στιγμής. Παρ’ όλα αυτά, οι έρευνες υπονομεύονται από τα βουνά της γραφειοκρατίας και των οδηγιών που οι ερευνητές πρέπει να υπερπηδήσουν.

Οι πράκτορες στο γραφείο του γενικού επιθεωρητή στο Υπουργείο Εργασίας διεξάγουν 39.000 έρευνες. Περίπου 50 πράκτορες σε ένα γραφείο Διοίκησης Μικρών Επιχειρήσεων ταξινομούν δύο εκατομμύρια πιθανές δόλιες αιτήσεις δανείων. Αξιωματούχοι ήδη παραδέχονται ότι ο τεράστιος αριθμός των υποθέσεων σημαίνει ότι κάποιες κλοπές λίγων -σχετικά- δολαρίων μπορεί να μην διωχθούν ποτέ. Αυτόν τον μήνα, ο Biden υπέγραψε νομοσχέδια που επεκτείνουν το καθεστώς παραγραφής για ορισμένες απάτες που σχετίζονται με την πανδημία σε 10 χρόνια από πέντε, μια κίνηση που στοχεύει να δώσει στην κυβέρνηση περισσότερο χρόνο για να συνεχίσει τις έρευνες.

Οι ερευνητές λένε ότι ελπίζουν ότι ο επιπλέον χρόνος θα τους επιτρέψει να διασφαλίσουν ότι αυτοί που εξαπάτησαν την κυβέρνηση θα τιμωρηθούν τελικά, αποκαθιστώντας έναν αποτρεπτικό παράγοντα που είχε εξαφανιστεί σε μια πλημμύρα ψεμάτων και χρημάτων. «Υπάρχουν μήνες και χρόνια δουλειάς μπροστά μας», δήλωσε ο Kevin Chambers, ο επικεφαλής εισαγγελέας του υπουργείου Δικαιοσύνης σχετικά με τις απάτες κατά την περίοδο της πανδημίας. «Είμαι βέβαιος ότι θα χρησιμοποιήσουμε κάθε τελευταία ημέρα αυτών των 10 ετών».

Η ομοσπονδιακή κυβέρνηση παρείχε περίπου 5 τρισεκατομμύρια δολάρια σε χρήματα για ανακούφιση μέσω τριων ξεχωριστών νομοθετικών πακέτων, ένα τεράστιο ποσό που πιστώθηκε για τη μείωση της φτώχειας και τη σωτηρία της χώρας από μια παρατεταμένη, επώδυνη ύφεση. Αλλά οι ερευνητές λένε ότι το Κογκρέσο, στη βιασύνη του να μοιράσει τα χρήματα, δημιούργησε και τα τρία πακέτα με το ίδιο ελάττωμα: Βασιζόμενα στην καλή πίστη.

Για παράδειγμα, ένα διευρυμένο επίδομα ανεργίας έδινε στους εργαζομένους επιπλέον 600 $ την εβδομάδα μέσω ομοσπονδιακών ταμείων ανεργίας πέρα ​​από αυτά που λάμβαναν από την πολιτεία τους. Το πρόγραμμα χρηματοδοτήθηκε από την ομοσπονδιακή κυβέρνηση, αλλά διοικούνταν από τις πολιτείες, οι οποίες είχαν συχνά χαλαρούς κανόνες σχετικά με την έγκριση των αιτημάτων. Οι αιτούντες δεν χρειάστηκε να προσκομίσουν αποδείξεις ότι είχαν χάσει εισόδημα λόγω του Covid-19. Έπρεπε απλώς να… ορκιστούν ότι ήταν αλήθεια.

Παρόμοια προσέγγιση χρησιμοποιήθηκε σε δύο προγράμματα δανείων που εκτελέστηκαν από τη Διοίκηση Μικρών Επιχειρήσεων. Και στις δύο περιπτώσεις, η κυβέρνηση εμπιστεύτηκε τις επιχειρήσεις να αυτοπιστοποιήσουν ότι πληρούσαν τις βασικές απαιτήσεις. Τόσο το Υπουργείο Εργασίας όσο και η Διοίκηση Μικρών Επιχειρήσεων ανέφεραν ότι προσπάθησαν να ελέγξουν αυτά τα δικαιολογητικά -και ότι απέρριψαν αιτήσεις αξίας δισεκατομμυρίων δολαρίων που δεν είχαν νόημα. Όμως αυτό δεν ήταν αρκετό.

Σε ορισμένες περιπτώσεις, ήταν κωμικά εύκολο να εντοπιστούν παρατυπίες. Σε μία περίπτωση, 29 πολιτείες κατέβαλαν επιδόματα ανεργίας στο ίδιο άτομο. Σε ένα άλλο, ένας υπάλληλος της Ταχυδρομικής Υπηρεσίας έλαβε ένα δάνειο 82.900 $ για μια επιχείρηση που ονομάζεται «Η.Π.Α. Ταχυδρομικές Υπηρεσίες». Ένα άλλο άτομο πήρε 10 δάνεια για 10 ανύπαρκτες επιχειρήσεις ανακαίνισης μπάνιου, χρησιμοποιώντας τη διεύθυνση email ενός καταστήματος με μεξικάνικο φαγητό.

Στο Πρόγραμμα Προστασίας Μισθοδοσίας, οι ιδιωτικές τράπεζες υποτίθεται ότι βοηθούσαν στον έλεγχο, αφού θεωρητικά είχαν να κάνουν με πελάτες που ήδη γνώριζαν. Αλλά αυτό άφησε έξω πολλές μικρές επιχειρήσεις και η κυβέρνηση επέτρεψε στους διαδικτυακούς δανειστές να εισέλθουν στο πρόγραμμα. Φέτος, ερευνητές του Πανεπιστημίου του Τέξας ανακάλυψαν ότι ορισμένοι από αυτούς τους δανειστές μέσω internet ήταν κωμικά λιγότερο επιμελείς όσον αφορά τη σύλληψη της απάτης τους.

Σε μια περίπτωση, μια μητέρα και μια κόρη στην κομητεία Westchester της Νέας Υόρκης κατηγορούνται ότι μετέτρεψαν την απάτη σε franchise, βοηθώντας άλλους ανθρώπους να «μαγειρεύουν» ψεύτικες επιχειρήσεις προκειμένου να λάβουν δάνεια από το πρόγραμμα Economic Injury Disaster. Η Andrea Ayers συμβούλεψε έναν πελάτη της να πει στην κυβέρνηση ότι διατηρούσε μια επιχείρηση αρτοποιίας από το σπίτι της, αν και δεν ήταν αρτοποιός, ανέφεραν οι εισαγγελείς. «Θα ψήνεις», ανέφερε τοο μήνυμα της Ayers στην πελάτισσα της, προσθέτοντας τέσσερα emoji που γελούν. «Lol» (γέλια) απάντησε η πελάτισσα.

Το πρόγραμμα, είπαν οι εισαγγελείς, είχε σαν σκοπό να επωφεληθεί από το άλλο πρόγραμμα προκαταβολής επιχορήγησης της Διοίκησης Μικρών Επιχειρήσεων, το οποίο παρείχε στους αιτούντες έως και 10.000 $ προκαταβολικά, ενώ η υπηρεσία θα αποφάσιζε εάν θα χορηγούσε μεγαλύτερο δάνειο. Ακόμη και αν το μεγαλύτερο δάνειο απορρίπτονταν, σε πολλές περιπτώσεις ο αιτών μπορούσε να διατηρήσει την αρχική επιχορήγηση των 10.000 δολαρίων.

Οι εισαγγελείς ανέφεραν ότι η κόρη της Ayers, Alicia Ayers, έστειλε μήνυμα σε άλλη πελάτισσά της ότι εξαιτίας του μικρού μεγέθους των επιχορηγήσεων θα ήταν απίθανο να τιμωρηθούν: «10 χιλιάδες δεν είναι αρκετές για μία φυλάκιση lol», έγραψε. Η κυβέρνηση κατηγόρησε και τις δύο Ayerses για απάτη. Οι ίδιες έχουν δηλώσει αθώες. Οι δικηγόροι τους δεν απάντησαν στα αιτήματα των New York Times για σχολιασμό.

Σε ορισμένες γωνιές του Διαδικτύου, σχέδια για απάτες συζητιόταν σε chat rooms ακόμα και σε βίντεο στο YouTube, όπου οι απατεώνες προσφερόντουσαν να βοηθήσουν. Μερικοί χρησιμοποίησαν τα χρήματα που πήραν, πράγματι, για είδη πρώτης ανάγκης, όπως για λογαριασμούς στεγαστικών δανείων ή πληρωμές αυτοκινήτων. Αλλά πολλοί φάνηκαν να ενεργούν από οπορτουνισμό και απληστία, πληρώνοντας για την αγορά ενός σκάφους, μίας έπαυλης, ενός Rolex $38.000 ή για μια συλλεκτική κάρτα Pokémon των $57.000.

Ο Vinath Oudomsine, για παράδειγμα, αγόρασε μία κάρτα Pokémon (από συλλεκτικό παιχνίδι καρτών) τον Ιανουάριο του 2021, αφού έλαβε δάνειο από τη Διοίκηση Μικρών Επιχειρήσεων για μια ανύπαρκτη επιχείρηση. Ομολόγησε ένοχος τον Οκτώβριο για εξαπάτηση του δανειακού προγράμματος, αφήνοντας στην κυβέρνηση των ΗΠΑ την… κάρτα.

Η απάτες κατά την περίοδο της πανδημίας στις ΗΠΑ ήταν τόσο ανοιχτό μυστικό που έπαψε να είναι μεγάλο μυστικό. Τον Σεπτέμβριο του 2020, ένας ράπερ από την Καλιφόρνια ονόματι Fontrell Antonio Baines, ο οποίος ραπάρει με το όνομα Nuke Bizzle, δημοσίευσε ένα μουσικό βίντεο στο YouTube, στο οποίο ανέφερε λεπτομερώς το πώς είχε πλουτίσει υποβάλλοντας ψευδείς δηλώσεις ανεργίας. Το τραγούδι του ονομαζόταν «EDD», από το όνομα του Τμήματος Ανάπτυξης Απασχόλησης της Καλιφόρνια, το οποίο πλήρωσε για τα επιδόματα.

Και τα τρία αυτά προγράμματα έχουν πλέον τελειώσει. Δεν υπάρχει επίσημη εκτίμηση για το ποσό των χρημάτων που κλάπηκαν — ή γενικά από προγράμματα ανακούφισης από την πανδημία. Το Υπουργείο Δικαιοσύνης έχει κατηγορήσει ανθρώπους για απάτη περίπου 1 δισεκατομμυρίου δολαρίων μέχρι στιγμής, και ερευνά άλλες υποθέσεις που αφορούν επιπλέον 6 δισεκατομμύρια δολάρια, ανέφεραν οι ανακριτές.

Αλλά άλλες αναφορές έχουν δείξει ότι ο πραγματικός αριθμός θα μπορούσε να είναι πολύ μεγαλύτερος. Ένας αξιωματούχος είπε ότι το σύνολο των «ακατάλληλων» πληρωμών για την ανεργία θα μπορούσε να ξεπεράσει τα 163 δισεκατομμύρια δολάρια, όπως αναφέρθηκε για πρώτη φορά από την Washington Post. Στο πρόγραμμα Δάνεια Οικονομικών Καταστροφών, ένας επόπτης διαπίστωσε ότι 58 δισεκατομμύρια δολάρια είχαν πιστωθεί σε εταιρείες που μοιράζονταν τις ίδιες διευθύνσεις, αριθμούς τηλεφώνου, τραπεζικούς λογαριασμούς ή άλλα δεδομένα με άλλους αιτούντες, ενδείξεις πιθανής απάτης.

SHARE

Περισσότερα

MORE NEWS DESK