kourdistoportocali.comNews DeskNew York Times> Η 28χρονη Caroline Ellison ήταν μία χαμηλών τόνων "έμπορος" Κρυπτογράφησης. Ώσπου κατέρρευσε το FTX...

Γράφουν οι David Yaffe-Bellany, Lora Kelley και Cade Metz

New York Times> Η 28χρονη Caroline Ellison ήταν μία χαμηλών τόνων “έμπορος” Κρυπτογράφησης. Ώσπου κατέρρευσε το FTX…

Η ίδια συμμετείχε βαθιά στο κίνημα του δραστικού (ή αποτελεσματικού) αλτρουισμού —μια κοινότητα που έχει ολοένα και μεγαλύτερη επιρροή στους τεχνολογικούς κύκλους. Κατά καιρούς, το ζευγάρι είχε και ερωτική σχέση

Όταν τα πρώτα σημάδια αναταράξεων στο ανταλλακτήριο κρυπτονομισμάτων του άρχισαν να αποκαλύπτονται στις αρχές Νοεμβρίου, ο Sam Bankman-Fried χρησιμοποίησε το Twitter προκειμένου να ηρεμήσει τους πάντες. Το FTX ήταν μια χαρά, επέμεινε. Τίποτα το ανησυχητικό. Μαζί του ήταν και μια στενή συνεργάτιδα του: Η Caroline Ellison, η 28χρονη διευθύνουσα σύμβουλος της Alameda Research, μιας εταιρείας εμπορίας κρυπτονομισμάτων που ίδρυσε επίσης ο Mr. Bankman-Fried.

Από τους David Yaffe-Bellany, Lora Kelley και Cade Metz/New York Times

Μια ελάχιστα γνωστή προσωπικότητα έξω από τους κύκλους της βιομηχανίας κρυπτογράφησης, η Ellison ισχυρίζονταν επανειλημμένα ότι η αυτοκρατορία του Bankman-Fried βρισκόταν σε σταθερή οικονομική βάση. Στο Twitter, η ίδια τσακώθηκε με τον Changpeng Zhao, τον διευθύνοντα σύμβουλο της Binance, ο οποίος εξέφρασε αμφιβολίες για το ίδιο το FTX και την Alameda.

Αλλά οι ισχυρισμοί της δεν ήταν αρκετοί για να κρατήσουν ζωντανό το FTX. Η μεγάλη διαρροή των καταθέσεων, που προκλήθηκε εν μέρει από τα σχόλια του Zhao, άφησε την εταιρεία να χρωστάει 8 δισεκατομμύρια δολάρια. Μέσα σε λιγότερο από μία εβδομάδα, το FTX και η Alameda κήρυξαν πτώχευση. Τώρα οι συγκεκριμένες εταιρείες βρίσκονται υπό την έρευνα του αμερικανικού Υπουργείου Δικαιοσύνης και την Επιτροπή Κεφαλαιαγοράς των ΗΠΑ, οι οποίες εστιάζουν στο αν το έλλειμμα του FTX προέκυψε επειδή είχε δανείσει παράνομα τις καταθέσεις των πελατών του στην Alameda.

Η Ellison βρίσκεται πλέον στο επίκεντρο της οργής. Σε μια συνάντηση με τους υπαλλήλους της Alameda την εβδομάδα που οι εταιρείες κατέρρευσαν, η ίδια αναγνώρισε ότι η εταιρεία της είχε αποτελέσει πράγματι τον λάκκο κεφαλαίων χρηστών του FTX, όπως ανέφεραν οι New York Times και η Wall Street Journal. Στο Twitter, ερασιτέχνες ντετέκτιβ πέρασαν πολλές από τις τελευταίες δύο εβδομάδες αναλύοντας τη ζωή της και είναι πιθανό η Ellison να διαδραματίσει κρίσιμο ρόλο σε οποιαδήποτε ποινική υπόθεση που να προκύψει από την κατάρρευση του FTX.

«Θα αντιμετωπίσει έναν τεράστιο έλεγχο τόσο από ποινικούς εισαγγελείς και από μια ποικιλία διαφορετικών αστικών υπηρεσιών, όσο και αστικές αγωγές», δήλωσε ο Eugene Soltes, ειδικός σε θέματα εταιρικής ακεραιότητας στο Harvard Business School. «Η κατάσταση δείχνει πολύ άσχημη για αυτήν».

Οι δικηγόροι της Ellison αρνήθηκαν να σχολιάσουν στους New York Times.

Κατά κάποιο τρόπο, ο 30χρονος Bankman-Fried και η Ellison δεν θα μπορούσαν να είναι πολύ διαφορετικοί. Ωστόσο, ενώ εκείνος ήταν ένα εξωστρεφές δημόσιο πρόσωπο στη βιομηχανία κρυπτογράφησης, εκείνη διατηρούσε ένα σχετικά χαμηλό προφίλ. Αλλά είχαν προκύψει από το ίδιο περιβάλλον κουλτούρας. Όπως ο Bankman-Fried, η Ellison συμμετείχε βαθιά στο κίνημα του δραστικού (ή αποτελεσματικού) αλτρουισμού —μια κοινότητα που έχει ολοένα και μεγαλύτερη επιρροή στους τεχνολογικούς κύκλους. Κατά καιρούς, το ζευγάρι είχε και ερωτική σχέση.

Ο αποκαλούμενος δραστικός αλτρουισμός είναι ένα παγκόσμιο φιλανθρωπικό κίνημα στο οποίο οι δωρητές επιδιώκουν να μεγιστοποιήσουν τον αντίκτυπο της προσφοράς τους μακροπρόθεσμα. Αλλά η στενά συνδεδεμένη κοινότητα -που καθοδηγείται από διαδικτυακά φόρουμ, ιστολόγια και λίστες αλληλογραφίας- είναι επίσης ένα θερμοκήπιο για κάθε είδους άλλες ιδέες έξω από την επικρατούσα τάση, από την πολυερωτική ζωή μέχρι την πιθανότητα ότι η τεχνητή νοημοσύνη κάποτε θα καταστρέψει την ανθρωπότητα.

Σε αναρτήσεις ιστιολογίων που πιστεύεται ότι έχει κάνει η Ellison όλα αυτά τα χρόνια, φιλοσοφούσε εκτενώς για ένα ευρύ φάσμα θεμάτων, από συστάσεις για βιβλία και προτιμήσεις γνωριμιών μέχρι την -κάποτε- άποψή της ότι «η σεξουαλική επανάσταση ήταν ένα λάθος», θέση από την οποία, ωστόσο, είχε πει ότι είχε απομακρυνθεί.

Κόρη οικονομολόγων από το Ινστιτούτο Τεχνολογίας της Μασαχουσέτης, η Ellison μεγάλωσε στην περιοχή της Βοστώνης, όπου ήταν αρχηγός της μαθηματικής ομάδας Newton North High School και θεωρούνταν σοβαρή μαθήτρια και σκληρά εργαζόμενη.

«Είμαι σοκαρισμένος», ανέφερε ο Pavel Etingof, καθηγητής μαθηματικών στο M.I.T. που συναναστρέφονταν με την Ellison όταν ήταν στο γυμνάσιο. «Έχω την εμπιστοσύνη ότι οι αρχές επιβολής του νόμου των ΗΠΑ θα φτάσουν στο βάθος».

Το 2012, η Ellison μετακόμισε για να σπουδάσει στο κολέγιο του Στάνφορντ, όπου πήρε ειδικότητα στα μαθηματικά. Πρώην συμμαθητές της την περιέγραψαν ως φιλομαθή και ήσυχη. Ένας φίλος της θυμήθηκε ότι διάβαζε πολύ, συμπεριλαμβανομένων βιογραφιών και βιβλίων επιστημονικής φαντασίας, και φαινόταν ειλικρινής στο ενδιαφέρον της για τη φιλανθρωπία.

Η Ellison έχει δώσει ελάχιστες συνεντεύξεις όλα αυτά τα χρόνια, μιλώντας με χαμηλούς τόνους. Σύμφωνα με τα δικά της λόγια, ενδιαφερόταν για τον δραστικό αλτρουισμό στην πρώτη της χρονιά στο Στάνφορντ, αφού διάβασε για το κίνημα στο Διαδίκτυο. Όταν αποφοίτησε, εντάχθηκε στην εταιρεία ποσοτικών εμπορικών συναλλαγών Jane Street, όπου συμμετείχε σε μια ομάδα νεοϋεισερχόμενων με επικεφαλής τον Bankman-Fried, ο οποίος ήταν κατά δύο χρόνια μεγαλύτερος της.

«Τον τρόμαξα κάπως», είπε σε συνέντευξή της στους Times τον Μάρτιο. «Μπορούσες να πεις ότι ήταν αρκετά έξυπνος αλλά και κάπως εκφοβιστικός».

Το ζευγάρι παρέμεινε σε επαφή. H Ellison συνάντησε κατ’ ιδίαν τον Bankman-Fried τον Φεβρουάριο του 2018, λίγο καιρό αφότου είχε ξεκινήσει εκείνος την Alameda Research, η οποία είχε έδρα σε ένα γραφείο στο Μπέρκλεϋ. Ήπιαν καφέ και εκείνος φαινόταν εγκλωβισμένος, ενημερώνοντάς την ότι μόλις είχε ξεκινήσει ένα νέο έργο για το οποίο δεν μπορούσε να της πει. Αλλά τελικά αποφάσισε να μοιραστεί τα σχέδιά του για την Alameda. «Έλεγα “Ω, φίλε, αυτό ακούγεται πολύ συναρπαστικό”», θυμήθηκε μετέποιτα. «Για την επόμενη εβδομάδα, συνέχισα να το σκέφτομαι και να λέω: “Αναρωτιέμαι τι συμβαίνει στην Alameda αυτή τη στιγμή;”. Ακουγόταν σαν να είναι κάτι πολύ τρελό το εμπόριο κρυπτονομισμάτων».

Η Alameda σημείωσε γρήγορα κέρδη εκμεταλλευόμενη την αναποτελεσματικότητα στην αγορά Bitcoin. Λίγο μετά την ίδρυσή της, ο Bankman-Fried μετέφερε την εταιρεία στο Χονγκ Κονγκ, όπου η Ellison τελικά ενώθηκε μαζί του με μια μικρή ομάδα εμπόρων κρυπτογράφησης. Το 2019 ξεκίνησε το FTX. Καθώς το νέο ψηφιακό χρηματιστήριο άρχισε να καταναλώνει περισσότερο από τον χρόνο του, διόρισε την Ellison και έναν άλλο έμπορο, τον Sam Trabucco, ως κοινούς διευθύνοντες συμβούλους της Alameda. Ο Trabucco παραιτήθηκε νωρίτερα φέτος, αφήνοντας στην Ellison την αποκλειστική ευθύνη.

Στις Μπαχάμες, η Ellison ζούσε στο ρετιρέ πέντε υπνοδωματίων του Όλμπανι, ένα πολυτελές θέρετρο στο νησί Νιού Πρόβιντενς

Η σχέση μεταξύ Alameda και FTX ήταν το προπατορικό αμάρτημα που οδήγησε στην κατάρρευση της αυτοκρατορίας του Mr. Bankman-Fried. Η Alameda έκανε μεγάλες συναλλαγές στην πλατφόρμα FTX, πράγμα που σημαίνει ότι μερικές φορές ωφελούνταν όταν οι άλλοι πελάτες της FTX έχαναν χρήματα, μια σύγκρουση συμφερόντων που ο Bankman-Fried μερικές φορές φαινόταν άβολα να συζητήσει σε συνεντεύξεις.

Ακόμη και όταν επωφελήθηκε από την έκρηξη της δημοτικότητας των κρυπτονομισμάτων, η Ellison δεν πίστευε πραγματικά στην συγκεκριμένη τεχνολογία. «Πιστεύω ότι πολλά projects κρυπτογράφησης δεν έχουν μεγάλη πραγματική αξία», είχε υποστηρίξει επί της ουσίας στο επίσημο podcast του FTX στις αρχές του 2021. Σε ένα άλλο επεισόδιο, ανέφερε ότι είχε ακολουθήσει το εμπόριο κρυπτογράφησης κυρίως για να βγάλει πολλά χρήματα, τα οποία σχεδίαζε να χαρίσει ως μέρος της δέσμευσής της για το κίνημα του δραστικού αλτρουισμού. «Οι νέοι τείνουν να αποστρέφονται υπερβολικά τους κινδύνους», είχε πει.

Καθώς η καριέρα της προχωρούσε, η Ellison πιστεύεται ότι ανέβαζε συχνά κείμενα με απόψεις της στον ιστότοπο κοινωνικής δικτύωσης Tumblr, γράφοντας σε blog με το όνομα «worldoptimization». Το blog ήταν ανώνυμο, αλλά περιλάμβανε συγκεκριμένες λεπτομέρειες από τη ζωή της, καθώς και έναν σύνδεσμο προς τον δημόσιο λογαριασμό της στο Twitter. Σε συνέντευξή του, ο Bankman-Fried επιβεβαίωσε ότι η Ellison ήταν η αρθρογράφος, αν και το ιστολόγιο έχει πλέον διαγραφεί και δεν είναι σαφές εάν εκείνη έχει αναγνωρίσει δημοσίως ότι ήταν δικό της.

Πέρυσι, το FTX μετακόμισε στις Μπαχάμες και η Ellison ξεκίνησε να ενθαρρύνει άλλους ανθρώπους στην κοινότητα του αλτρουισμού να τους ακολουθήσουν. Μια ανάρτηση με το όνομά της σε ένα φόρουμ αλτρουιστών απαριθμούσε μερικά από τα οφέλη αυτής της μετακόμισης, συμπεριλαμβανομένων των «χαμηλών φόρων» και των «παραλιών!». «Είναι μια αρκετά μικρή χώρα», ανέφερε στην ανάρτηση. «Εάν πολλοί EA μετακινηθούν εκεί, η EA θα μπορούσε να καταλήξει να είναι μια δύναμη με κάποια επιρροή».

Στις Μπαχάμες, η Ellison ζούσε στο ρετιρέ πέντε υπνοδωματίων του Όλμπανι, ένα πολυτελές θέρετρο στο νησί Νιού Πρόβιντενς. Μοιράζονταν τον χώρο με εννέα άλλους, συμπεριλαμβανομένου του Bankman-Fried, καθώς και με τον Nishad Singh και τον Gary Wang, δύο άλλα κορυφαία στελέχη του FTX.

Οι τέσσερις συγκάτοικοι ήταν στο διοικητικό συμβούλιο του FTX Future Fund, μιας αλτρουιστικής ομάδας που ο Bankman-Fried χρηματοδότησε με την κρυπτογραφική του περιουσία. Τον Απρίλιο, η Ellison, ο Singh και ο Bankman-Fried εντάχθηκαν σε έναν κύκλο χρηματοδότησης 580 εκατομμυρίων δολαρίων για ένα ελάχιστα γνωστό εργαστήριο τεχνητής νοημοσύνης που ιδρύθηκε από άλλους αλτρουιστές. Η εκκίνηση είχε ως στόχο να δημιουργήσει «ασφαλή τεχνητή νοημοσύνη» -ένα βασικό μέρος του συστήματος αλτρουιστικών πεποιθήσεων.

Κατά καιρούς, οι φιλανθρωπικές δεσμεύσεις της ηγεσίας του FTX εκδηλώθηκαν με μια πιο αυστηρή ιδεοληπτική στάση, κάνοντας τους συναδέλφους τους εκτός της κλίκας να αισθάνονται αποξενωμένοι και να νιώθουν ότι βρίσκονται υπό διαρκή κρίση, σύμφωνα με δύο άτομα που γνωρίζουν το θέμα και μίλησαν στους New York Times. Ζητούσαν επίσης να τηρείται η ανωνυμία προκειμένου να συζητούν ευαίσθητα ζητήματα, ενώ η Ellison μερικές φορές ήταν πιο ωμή στις απόψεις της, είπε ένας από τους ίδιους ανθρώπους.

Διαδικτυακά, η Ellison φαίνονταν επίσης να είναι επιπόλαια ως προς τη διαχείριση της Alameda. Όταν τελείωνε τις κλήσεις με τους διευθύνοντες συμβούλους άλλων εταιρειών, έλεγε στον εαυτό της: «Ωχ, δόξα τω Θεώ, νομίζω ότι τους ξεγέλασα να πιστεύουν ότι είμαι πραγματικός ενήλικας», σύμφωνα με μια ανάρτηση της στο Tumblr στον λογαριασμό με το όνομα worldoptimization. Στην Alameda και στο FTX, οι έμποροι κρυπτογράφησης συχνά χρησιμοποιούσαν διεγερτικά παρόμοια με το Adderall προκειμένου να παραμείνουν σε εγρήγορση για πολλές ώρες, είπαν άνθρωποι που γνωρίζουν το θέμα -μια συνήθεια που η Ellison φαινόταν να αναγνωρίζει δημόσια.

«Τίποτα όπως η τακτική χρήση αμφεταμίνης προκειμένου να σας κάνει να εκτιμήσετε πόσο χαζή είναι η πολύ φυσιολογική, μη φαρμακευτική ανθρώπινη εμπειρία», είχε γράψει στο Twitter το 2021.

Ακόμη και πριν την κρίση των δύο τελευταίων εβδομάδων, υπήρχαν ενδείξεις ότι η Alameda είχε μπει μεγάλο μπελά. Σύμφωνα με την πρόσφατη κατάθεση της αίτησης πτώχευσης, οι τριμηνιαίες οικονομικές καταστάσεις της εταιρείας δεν είχαν ελεγχθεί ποτέ. Ένας επιχειρηματικός εταίρος, ο οποίος ζήτησε να διατηρηθεί η ανωνυμία του προκειμένου να μιλήσει για τις ιδιωτικές επιχειρηματικές συζητήσεις, τερμάτισε τη συνεργασία του με την Alameda μετά από μια κλήση με τα στελέχη της που ύψωσε κόκκινες σημαίες στα τέλη του περασμένου έτους. Ο επιχειρηματικός εταίρος είχε ρωτήσει για μια συμφωνία που αντιπροσώπευε επενδύσεις 2 δισεκατομμυρίων δολαρίων στον ισολογισμό της Alameda -ένα σημαντικό κομμάτι του συνολικού ενεργητικού της εταιρείας- και οι εκπρόσωποι της Alameda δεν μπορούσαν να εξηγήσουν ποια ήταν.

Στη συνέχεια, στις 2 Νοεμβρίου, ο ιστότοπος ειδήσεων κρυπτογράφησης CoinDesk δημοσίευσε ένα άρθρο βασισμένο σε έναν ισολογισμό της Alameda που διέρρευσε και φαινόταν να δείχνει ότι ένα μεγάλο μέρος των περιουσιακών στοιχείων της εταιρείας αποτελούνταν από FTT, το κρυπτονόμισμα που είχε επινοήσει το FTX. Η αποκάλυψη προκάλεσε ανησυχίες για τη χρηματοπιστωτική σταθερότητα της αυτοκρατορίας του Bankman-Fried. Στις 6 Νοεμβρίου, ο Zhao ανακοίνωσε ένα σχέδιο να πουλήσει μια τεράστια προσφορά σε FTT. Εκείνη την εποχή, το κουπόνι άξιζε περίπου $22. Αν η τιμή του έπεφτε πολύ, το FTX θα είχε πραγματικά μεγάλο πρόβλημα.

Η Ellison αντιμετώπισε τον Zhao στο Twitter γράφοντάς του: «Η Alameda ευχαρίστως θα τα αγοράσει όλα από εσάς σήμερα στα 22 $». Στo παρασκήνιο, η Ellison έδωσε εντολή στη μικρή ομάδα εμπόρων της να διατηρήσουν την τιμή του κουπονιού στα 22 $, υποβάλλοντας προσφορές σε περίπου αυτό το επίπεδο, σύμφωνα με ένα άτομο που γνωρίζει το θέμα. Ωστόσο, τα tweets του Zhao έκαναν έναν μεγάλο αριθμό πελατών να σπεύσουν να αποσύρουν τα χρήματα τους από το FTX.

Καθώς εξελισσόταν η κρίση, η Ellison επισκεπτόταν το γραφείο της Alameda στο Χονγκ Κονγκ, όπου εργαζόταν σε μια ιδιωτική αίθουσα συσκέψεων, δεχόταν τηλεφωνικές κλήσεις, σύμφωνα με άτομο με γνώση του θέματος. Δύο ημέρες μετά τα tweets του Zhao, ο Bankman-Fried ανακοίνωσε αυτό που φαινόταν αδιανόητο: Tο χρηματιστήριο αντιμετώπιζε «προβλήματα ρευστότητας», αδυνατώντας να ανταποκριθεί στις αναλήψεις.

Σε μια συνάντηση με υπαλλήλους την επόμενη μέρα, η Ellison παραδέχτηκε ότι η Alameda είχε πάρει κεφάλαια πελατών από το FTX προκειμένου να καλύψει τις ελλείψεις στους λογαριασμούς της, σύμφωνα με ένα άτομο που γνωρίζει το θέμα. Η Ellison ακούστηκε ταραγμένη, είπε το άτομο, και τόνισε στην ομάδα της ότι λυπόταν για τη δύσκολη κατάσταση. Το FTX οφείλει πλέον στους πιστωτές του 8 δισεκατομμύρια δολάρια και το ποσό που δάνεισε στην Alameda φτάνει τα 10 δισεκατομμύρια δολάρια, σύμφωνα με άτομα που γνωρίζουν τα οικονομικά της εταιρείας.

Το προσωπικό της Alameda ήταν σοκαρισμένο. Καθώς οι ειδήσεις έκαναν το γύρο του κόσμου ξεκίνησαν να συζητούν σχέδια προκειμένου να φύγουν από το Χονγκ Κονγκ και να αναζητήσουν νομική βοήθεια. Η Ellison δεν ήταν μεταξύ αυτών…

* Η Erin Griffith και ο Matthew Goldstein συνεισέφεραν στo άρθρο. Ο Jack Begg, η Kitty Bennett και ο Alain Delaquérière συνέβαλαν στην έρευνα.

SHARE

Περισσότερα

MORE NEWS DESK